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长颈鹿与合欢树的共同进化

2011-05-25  梧001桐树
       
        在南非,由于大群的羚羊、角马、斑马几乎吃光了草原上的草,忍让的长颈鹿只好向 “高层次”发展,它们充分利用自己身高脖长的优势,去吃驼刺合欢树冠上的叶子。而驼刺合欢最初的防御措施是在叶子间长出5厘米长,像钢针一般坚硬的刺来,这些刺其实是变态叶。长颈鹿则采用两种办法来对付:第一,长颈鹿的舌头、喉咙、食道和胃壁都长了厚厚的皮制 “铠甲”,很难伤到它;第二,吃叶子时长颈鹿从侧面捋着吃,不会碰到刺尖,长颈鹿的舌头长且窄,可以灵巧地卷住薄薄的叶子,把刺从叶子中挑出来。但驼刺合欢又有了对付的新方法:一旦长颈鹿开始在一棵树上吃叶子,10分钟内,这棵树就开始在叶子里产生一种毒素,这种毒素是被化学家称为单宁酸的鞣酸,动物吃了会有强烈的恶心感,于是不得不停止进食,否则就会危及生命。

   长颈鹿又想出了新对策。它们在一棵驼刺合欢树上啃吃叶子的时间从不超过5~10分钟,一旦尝出毒素的苦味,就踱向下一棵树。然而,驼刺合欢也想出了一种应对方法,不让长颈鹿的美餐得逞。原来,正在被长颈鹿啃吃的树不仅放出毒素保护自己,同时还释放出一种警告气味,向附近的同伴发出“敌人来了!赶快放毒!”的信号。借着风势,50米内的其它树都会收到警报,并立即开始释放毒素。当长颈鹿去吃叶子的时候,不到1分钟就得草草收兵。但长颈鹿也很狡猾,它一旦发觉嘴里的叶子开始变苦,便逆着风去找还没有收到警报的树。

   另一种合欢树对付长颈鹿则有一个绝招:长出一种带空球体的“假花”,“假花”散发出浓郁蜜香招引来蚂蚁。蚂蚁发现那个空球体很适合居住,于是便筑巢留了下来。这样,蚂蚁就成了树的 “贴身保镖”,能阻止各种吃叶子的动物。而长颈鹿对蚂蚁的惧怕远远超过对刺的惧怕,避之唯恐不及。

   在肯尼亚,到处都可以看到一种形状酷似雨伞的树。它大多扎根沙漠荒原。根深叶茂。喜光,耐寒。对土壤要求不高。适应性极强。湿润、瘠簿、沙质土壤皆可生长。在行道院落、房前屋后、河滨草坪、荒原湖泊,都可以看到它大大小小、高高低低的身影。它就是著名的金合欢树。

       金合欢。豆科植物。常绿有刺灌木和小乔木。树状优美。近看细小的叶子,金黄色的花球,毛茸茸,十分可爱。春夏开花,夏秋产果。花含苦香油,为高级香精。果荚,树皮,树根可提制烤胶。树脂可制作胶水、墨水及药用。木材可作为贵重器具材料。它是动物的美食。较小的羚羊喜欢吃嫩枝。高角羚喜食灌木丛。大象、长颈鹿则吃顶部的枝叶。它是豹子的观察站和储藏宣。高枝上观察其它动物的动静。将猎物储存于枝头树杈,防野狗抢掠。狮子可以在树阴下乘凉,防烈日暴晒。蛇在树枝间搜索鸟巢。蚂蚁则会攻击食叶的昆虫,保护树木健康生长。它可以将富含氮的叶片脱落在稻田,为士壤增加养分。可以防风、防腐蚀,改善农业生产条件。

       科学家研究发现,金合欢树含有的化学物质,能阻止细胞死亡。减少形成紧张细胞的数量。能够有效压制癌细胞的形成。它的种子成熟后,被大象和高角羚吞食。在胃中软化、萌动发芽。粪蜣螂吃了这些动物的粪便,无意中会把种子埋入土中。于是,就会有一棵新的金合欢树诞生。于是,就会有一片片的金合欢树在草原上诞生、成长起来。周而复始,生生不灭。

       金合欢树上,遍布空心的锐刺,用以自卫。防止食草动物侵害。但长颈鹿的舌头却能小心翼翼地躲开锐刺,食用树叶。在空心刺里,生长着一种褐色的小蚂蚁。它们会感觉到长颈鹿扯动树枝引起的振动,便会迅速作出反应,蜂涌而出,叮咬长颈鹿的舌头,迫使长颈鹿离去。这种蚂蚁不宜在干旱或多雨的土地上建巢。便将家安在金合欢树上,住在空心刺里。而树上可以分泌一种密汁,供蚂蚁食用。1995年,一些生物学家为了保护金合欢树,在周围建起了电栅栏,防止长颈鹿等大型食草动物进入,使树能健康茁壮成长。十年过后,人们却惊讶地发现,金合欢树却在逐渐枯萎,甚至死亡。而没有受到保护的树却依然生机勃勃,长势良好。无独有偶,据说在尼日尔,一棵生长了18000年、被人们尊为神的巨大金合欢树,没有死于风沙、干早、高温、严寒,而死于人们对它的精心护理。

       经过专家学者的探索研究,终于发现了出现这一现象的原因。长颈鹿等食草动物不食用树的叶子后,树就觉得没有必要讨好那些蚂蚁。不愿再浪费能量去制造空心刺和密汁。空心刺和密汁的大量减少给蚂蚁的生存带来了威胁。蚂蚁觉得树已失去了依赖价值。不愿再为树着想。因而一种会对树形成致命伤害、而蚂蚁食用的虫子大量繁殖。蚂蚁却因为数量减少、战斗力下降、失去了保卫家园的能力。对树造成极大的危害。致使它逐渐枯萎、甚止死亡。

       金合欢的周围,是一个复杂的、巨大的关系网。它们互为因果,互相依存,相互制约,环环紧扣,一个环节的消失,就可能造成灾难性的后果。我们人类的生存现状,不也是这样吗

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