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【大千世界】重返恐龙的黄金时代 述说恐龙的进化历程

2013-09-12  897367
     恐龙为什么如此迷人谁都对恐龙充满好奇,这总是让我们感到匪夷所思,为什么呢?是因为它们是地球上曾经出现过的最大的陆生动物?它们生存在这个地球上的时间非常非常长?或者它们能一口吞下一整棵树或者一只非常大的哺乳动物?
重返恐龙的黄金时代 述说恐龙的进化历程
 

    可能每个人的想法都不同,不过,还是有几个词能够代表大家对恐龙一致的看法,比如庞大、凶猛、危险等等。简单地说,或许可以用“地球有史以来最壮丽的生命”来形容它们,我想这正是它们为什么如此吸引我们的原因吧!

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    奇特的化石

    恐龙在大约6500万年前就灭绝了,那么,我们怎么会看到这么多栩栩如生的恐龙形象呢?这首先要感谢那些辛苦挖掘恐龙化石的古生物学家们,因为在他们挖掘发现的化石上记录了恐龙曾经的样子。

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    什么是化石

    通常情况下,植物或动物死亡后,会被其他的动物吃掉,或者慢慢腐烂自行消失。但是,也有特殊情况,就像你的生活里也总是有些小意外一样。很多植物或动物的尸体在消失之前,凑巧被泥土深深地埋在地下,或者被冲到河底掩埋起来。这样过了很长时间,它们被越埋越深,但不会腐烂或被其他动物吃掉。待时间够久,埋藏它们的泥土变成岩石之后,它们也会在岩石中很多化学物质的作用下渐渐变成岩石,这样化石就形成了。

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    植物和动物身上的任何东西都有可能形成化石,比如骨骼、表皮、脚印甚至是粪便,不过,通常情况下都是比较坚硬的部分更容易成为化石,因为它们容易保存。这些化石原本深埋在大地之中,但是人类为了研究这些化石的主人,便千辛万苦把它们从地下发掘出来。只有到这时候人们才有机会真正认识这些化石的主人。图中显示的就是,一只翼龙死后被埋藏成为化石,并被人们发现的过程。

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    这些恐龙复原图太漂亮了,化石是一块没有生命的岩石,然而化石的主人却曾经像你我一样,会跑、会跳、会喊、会叫,是充满生命力的家伙。但是,很少有化石能够完整地记录它们生前的样子,所以那些栩栩如生的恐龙只凭借化石还不能完全呈现在我们面前。

    那么,我们看到的这些恐龙应该叫做什么?从专业术语上来讲,它们被称为恐龙复原图,也就是这些恐龙生前的肖像画。

    现代的人类谁都没有见过恐龙,又怎么能为它们画肖像呢?很好,你的问题相当不错。正因为谁都没有见过真正的恐龙,所以创作恐龙复原图是一个极其有趣又不那么容易的过程,就好像是要乘坐时间机器回到史前世界。你一定很兴奋,因为你听到了时间机器,但对于那些创作的画家来说,更多的不是兴奋,而是严肃的科学推理。他们必须想方设法让科学家们笔下的数据从纸上站起来,然后再借助一切细小的线索,来分析各种恐龙的轮廓、骨骼、肌肉、皮肤甚至是皮肤的颜色,最后尽可能真实地还原它们生前的样貌,这便是我们看到的栩栩如生的恐龙。

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    说了这么多,你对恐龙是不是有一些了解了?那么,让我来考考你,什么是恐龙?这个……凶猛的怪兽,会叫得很大声的家伙,长得比一辆公交车还长的动物,能够一口吞下一个人的野兽……恐龙是像蛇、鳄鱼一样的爬行动物,但是它们和蛇、鳄鱼又有所不同。它们能够直立行走,而且其中一部分类群还长有羽毛。它们生活在距今大约2亿3500万年前至6500万年前,支配全球陆地生态系统超过1亿6000万年之久。而我们熟知的翼龙和海龙并不是恐龙。

     恐龙之所以叫恐龙,是因为当时的人们发现了很多与蜥蜴相似的巨大的化石,于是,在1842年,英国著名的古生物学家查理德·欧文(RichardOwen)就创建了“Dinosauria”一词来称呼这些家伙。这一词来自于希腊文Deinos(恐怖的)Sauros(蜥蜴或爬行动物),意思是恐怖的蜥蜴。

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    恐龙之前的地球是怎样的

    在恐龙出现之前,世界上早已有了生命,我们能从化石中粗略地看到它们进化的轨迹。大约46亿年前的时候,地球出现在了浩瀚的太空。那时候的地球没有海洋、没有陆地,到处都是炙热熔融的岩浆。后来,随着一颗叫做忒伊亚的星球和地球相撞,我们在晚上看到的月亮也形成了。然后,随着时间的推移,地球渐渐冷却下来,形成了原始的大气层,而在海洋中也诞生了最原始的生命蓝藻,我们把这一时期叫做寒武纪。寒武纪开始于距今大约5亿7000万年前,在这一时期,原始生命进入了大爆发阶段。

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    寒武纪:原始生命大爆发

    在寒武纪出现了门类众多、具有坚硬外壳的海生无脊椎动物,这便是最早的动物类群,比如著名的三叶虫。左图中的尼尔凯利虫、多角虫都是三叶虫。还有巨大的奇虾,它们是当时最为恐怖的掠食者。

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    大约到了距今5亿年前,地球进入了奥陶纪。那里仍然是海生无脊椎动物的天下,包括笔石、三叶虫、鹦鹉螺类和腕足类等海生无脊椎动物得到了空前的发展。同时,原始的脊椎动物也出现了。动物脊椎骨的形成,为它们扩大自己的活动范围提供了不小的帮助。值得一提的是,我们平时看到的漂亮的珊瑚也出现在了这个时候,这样看来,生活在我们身边的那些家伙竟然已经有5亿岁高龄了。

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    大约从距今4.4亿年前开始,地球进入了志留纪。虽然那时已经出现了脊椎动物,但是海洋无脊椎动物仍占主要地位。不过,在脊椎动物的演化过程中仍然发生了一件不得不记录下来的大事有颌鱼类出现了。另外,世界上第一种植物也在这时候出现了!

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    泥盆纪开始于距今大约4亿年前,随着时间离我们越来越近,我们更加熟悉的动物出现了。昆虫和两栖动物出现在这个时代,并且将它们的种群优势一直延续到了今天。你经常看到的蟑螂和蜻蜓都出现在那个时候,说起来,它们都是名副其实的古生物。另外,鱼类开始在这时候进入繁盛期,出现了现代鱼硬骨鱼。瞧,图中那只可怕的邓氏鱼,它有一辆公交车那么长,能一口咬断鲨鱼的脖子。

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    大约在距今2.86亿年前,陆生动物异军突起,它们完全摆脱了对水的依赖,开始寻找更加广阔的生存空间。图中的鱼石螈正在爬出水面,它们呼吸到了第一口新鲜的空气。正因为它们,我们人类现在才不需要待在水里,而可以在陆地上享受着新鲜空气,自由行动。

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    从距今大约2.95亿年前开始的二叠纪因为发生了一次重大的生物大灭绝事件,而让人们牢牢记住了它的名字。不过,除此之外它也不是没有任何积极向上的事情,好歹似哺乳爬行动物在那时候出现了。瞧那只异齿龙,它背上高高竖起的帆真是那个时代特殊的风景。那时候的它们还不像我们人类一样,可以把自己的体温控制在恒定的温度,所以需要帆来调节体温。

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    终于到三叠纪了,真有些迫不及待,因为我们期盼已久的恐龙在这时候出现了。虽然,到现在我们依旧不能确定恐龙究竟是从什么动物进化而来,但是大约出现在2.9亿年前的某些早期的槽齿类动物,极有可能是恐龙的祖先。它们和鳄鱼长得非常相像,后来演化成用双脚行走的动物。

    虽然三叠纪已经出现了恐龙,但它们并不是那个时代的主角。原始的爬行动物如扁肯氏兽(左)和波斯特鳄(中)仍然把持着大局,而刚刚出现的恐龙腔骨龙(右),只能在它们的夹缝中生存。

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    到了三叠纪末期,世界有过一次大灭绝事件。你可能并不知道什么叫大灭绝,简单地说就是几乎所有的动物和植物都死了。可奇怪的是,偏偏恐龙存活了下来,它们苦苦等待的机会终于来了。于是,进入侏罗纪,恐龙一下子成为世界的主宰者。这时候世界上突然多了很多恐龙,比如有着修长脖子的蜥脚类恐龙腕龙(左)、身披装甲的剑龙(右中),它们都是强大的植食性恐龙,可以很快吃掉一整片森林,而身长可达12米的肉食性恐龙异特龙(右)则是这一时期的大型杀手。

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    恐龙的黄金时代

    到了白垩纪,恐龙迎来了自己的黄金时代。强大的恐龙几乎丧失了所有对手,族群内部植食性恐龙与肉食性恐龙的竞争成了世界上最激烈的斗争。为了击败对方,恐龙家族的成员开始各显神通。霸王龙(中左)进化出可以刺穿头骨的巨大牙齿;甲龙(左下)的背上长满了对付这些牙齿的骨片;开角龙(右中)和冥河龙(右下)头上的长角和骨块令食肉恐龙无从下口;似鸟龙(中右)疾走如飞,很难落到敌人嘴里;副栉龙(右上)真正具备了咀嚼能力,连刚刚出现的有花植物也成了它们的食物。

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    恐龙统治着白垩纪的陆地,而这时候的天空和大海也并不寂寞。巨大的翼龙翱翔于天空,成为整个天空的掌管者,而重返海里的爬行动物,则得到了前所未有的发展,它们或进化出超长的脖子,或进化出巨大的身体,横行于广阔的海洋,几乎将海洋变成了自己的私人领域。

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