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科学发现:数十亿病毒正在降落地球表面

2018-02-15  四天天语...

虽然无法看到它们,但是每天有数百万的病毒在你身边飘荡。并且随气流飘至空中后,每天都有数十亿的微生物旅行者正在降落到地球上。现在,科学家们对病毒在高空中的首次观测结果已经刊载在了2018年1月29日的《微生物生态学(Multidisciplinary Journal of Microbial Ecology)》杂志上。

最近,科学家们首次分析了在大气层中被吹起的大量病毒。这些病毒有时会从地面出发,飘过数千英里,才能再回到地球的表面。为此,研究人员在大气分层的边界位置——位于平流层下方的自由对流层进行了观测。

研究中发现,在这个海拔高度大约2500至3000米的地方,病毒会与气流中的土壤微粒或水汽混在一起飘散,而且扩散范围要远远高于海拔较低处的病毒。经过统计,每天地球表面的1平方米范围内可能会在落下数以亿计的病毒和上千万的细菌。

“每天,每平方米的行星边界层中都有超过8亿个病毒——这意味着可以平均分的话每个加拿大人都能得到25个”,文章作者之一的柯蒂斯·萨尔特(Curtis Suttle)教授说道,他是英属哥伦比亚大学海洋与渔业研究所的一名病毒学家。不过,这种“病毒雨”与人们患流感并无关系。

事实上,病毒是地球上数量最多的微生物,据2011年的《自然·微生物评论(Nature Reviews Microbiology)》报道,如果把地球上的病毒都收集起来,可以平排出1亿光年的范围。

目前发现的病毒中,虽然有些可以攻击人类,如流感病毒、埃博拉病毒,但更多的病毒只会感染细菌。目前还尚不清楚到底有多少种病毒,但一份2013年的调查表明,可以感染哺乳动物的病毒有大约32万种。

研究人员在美国内华达山脉上海拔3000米左右的地方收集了空气样本,样本中包含了大量的微生物、灰尘和水蒸气。经过分析,其中病毒的数量要比细菌多出461倍。研究人员表示,比起细菌,病毒可以附着在更小更轻的有机颗粒上。这意味着病毒可以停留在空气中更久,从而传播更远的距离。

这一研究解释了一个困扰科学家很长时间的问题:为什么基因相似的病毒可以在距离很远的两地被发现——事实上,在大约20年前,科学家们就已经在全世界各地都发现了大量相似的病毒。

“一个病毒被风卷到大气层中,从一块大陆飘到另一块大陆上,是完全有可能的”,萨尔特说道。

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