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比太阳大3000倍,每隔27年就变暗一次的神秘天体,困扰科学家近200年的谜团终于有了解释

2019-05-23  龙南

两个世纪之前,大约在1821年,德国业余天文学家就发现一颗恒星亮度降低了2.5倍,而且有周期变化的现象,这在当时成了一个谜团。在天文观测还处于初级阶段的19世纪,亮等周期变化的结果无法被完整解释。到了1903年,天文学家密切观察这颗恒星,发现了长达半年的亮等变化,然后是持续近一年的暗淡。

然后再过半年又恢复到原来的亮等。这个谜团涉及的恒星被称为Epsilon Aurigae,在很长一段时间内天文学家一直在研究这颗恒星。直到最近,这个困扰科学家近200年的谜团终于有了解释。

美国天文学家在Epsilon Aurigae天体系统中发现了奇怪的信号,我们当然已经知道这是一个双星系统,但最新的观测发现这个双星系统其实很小,信号来自两颗恒星的物质已经发生了交换。200年前,天文学家对Epsilon Aurigae奇怪的变暗过程感到不解,这也很正常,这其实不是一颗恒星,而是两颗,来自欧洲盖亚探测器的观测表明,这两颗恒星的物质发生交换,这是这个现象,在过去200年内表现出忽明忽暗的现象。

之前科学家也在猜想,到底是什么导致了周期性变暗现象的出现,比如一团流星、恒星级黑洞、或者其他物质等。直到2010年最近一次发生遮掩是天文学家发现,天文学家开始怀疑系统包含两颗恒星,而且周围环绕着大量的气体云。

Epsilon Aurigae天体系统的恒星块头很大,天文学家一度怀疑其半径是太阳的3000倍,甚至可以说是宇宙中最大的恒星之一了。但最新的观测结果认为,两颗恒星分别为15和12倍太阳质量。而且它是一个非常活跃的天梯系统,两颗恒星正在交换物质,显然是更大的恒星在吸取另一颗小恒星的物质。

后者之比太阳略大一些,温度也稍微高一些。超巨星是宇宙中最大的恒星家族,它们的质量可轻松达到100倍太阳质量,2010年的事件之后,美国宇航局使用了斯皮策太空望远镜、欧空局也使用了赫歇尔空间天文台进行观察,但是没有获得最精确的质量数据。

一直到盖亚任务期间,欧洲科学家试图绘制银河系十亿颗恒星的信息,显然Epsilon Aurigae天体系统距离我们仅仅1600光年,也被包含在内了,困扰近200年的谜团也就此揭开。

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