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科学简史:科学发生的人文背景

2020-04-19  茶香飘万里

西方文明有两大起源,一是古希腊的自然哲学,一是希伯来的基督哲学。古希腊要比现在的希腊大的多,大致包括希腊半岛、爱奥尼亚地区、克里特岛以及南意大利这些地区。古希腊人在地中海这片区域创造了灿烂辉煌的希腊文化。

罗马铁蹄征服了希腊统治,希腊文化征服了罗马人的精神。随着罗马帝国的扩张,外界的知识源源不断地传入古希腊,古希腊的文化也被播撒在更宏伟的版图中。英国科学家丹皮尔说:古代世界的各种知识都在希腊会合起来,那里的人率先摆脱了蒙昧状态,以惊人的天才创造,把各种知识融汇成为有成果的新途径。

科学简史:科学发生的人文背景

对希腊文化影响较大的外来文化是古埃及文明和古巴比伦文明,但是希腊毕竟不是两大文明的直接继承者,他们在吸收文明成果的同时,还保持着自己的特点。这成了科学精神能在希腊文化土壤中产生的一个至关重要的的因素。

古巴比伦文明发源于幼发拉底河和狄格里斯河流域,希腊人称其为”美索不达米亚“,意味两河之间的地方,这就是后面我们熟知的两河流域文明。这块地方“数易其主”,苏美尔人、闪米特人、亚述人、迦勒底人相继在两河之间的创造了灿烂辉煌的文明成果。各种文明之间并不尽相同,因为都断绝了,后人为了方便,统称为“古巴比伦文明”。

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古巴比伦在科学上有相当的造诣,人们发现了平方表、立方表、倒数表以及勾股弦表等。这些或许与希腊人没有直接的传承关系,但是古巴比伦人采用的“六十进制”一直被人们沿用至今。古巴比伦人在公元前2000多年根据日月交替的观测,建立了日月年综合的“阴阳历”,他们也发现了太阳历和阴历之间的差别,于是由国王来“酌情置闰”。我国早在周代已经确切的计算到“19年7闰”并运用到历法当中。古人称十九年为一“章”,后来口语中的“章法”也是从此处来的。古希腊人默冬也发现了这个规律,西方历法命名为“默冬章”。

古埃及文明诞生在尼罗河畔,由于尼罗河的定期泛滥,造就了大量肥沃的河谷平原,同样也给古埃及人带来很多麻烦。为了计算尼罗河泛滥的周期,古埃及人把洪水到来的日子作为一岁之首,又把天狼星(夜空中最亮的那颗星)出现的周期跟尼罗河泛滥关联起来,从而提高了历法的准确度。为了重新分配土地,古埃及人的“量地术”也很发达,后来都被希腊人所汲取。

科学简史:科学发生的人文背景

古希腊人学习其他文明,是为了更好的发展自己学问。扬言“万物皆数”的毕达克拉斯曾去埃及祭司那里学数学,又去巴比伦学数学。古巴比伦人是很迷信的,但是希腊人在汲取他们天文成就的时候,并没有接纳“占星术”。现在流行的十二星座算命,其实是古巴比伦人搞出来的。

除了毗邻两大文明,古希腊的城邦制也是科学发端的关键。那是一种在有限规模内的民主政治,公民在城邦内享有高度自由,一群有钱、又有闲的人高级知识分子,开始关怀万物自然的由来。这便是西方哲学史的发端,这种宽松的人文环境,持续了几个世纪。这些人只是为了满足自己的求知欲而探索,并不夹杂功利目的。这些内容奠定了“科学”的基本精神,即“为了知识而知识”。

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