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“地球的守护神”果然不是浪得虚名,木星又逮住了一颗小天体

2021-10-23  魅力科学君

地球之所以能够成为一颗生机勃勃的星球,除了自身的条件非常好之外,还得益于其他天体的帮助,比如说月球就能够帮助地球稳定地自转,还地球带来了潮起潮落,而除了月球之外,还有一个天体也给地球提供了帮助,它就是木星。

木星是太阳系中最大的一颗行星,在已知的八大行星中,木星的质量比其他行星的质量总和还要大两倍多,如此巨大的质量使得木星具备了强大的引力,于是在围绕着太阳公转的过程中,木星就会时不时地“逮”住一些试图闯入太阳系内侧的小天体,从而大幅降低了地球被小天体撞击的几率,正因为如此,木星就有了“地球的守护神”这样一个称号。

木星又逮住了一颗小天体,“地球的守护神”果然不是浪得虚名

根据日本京都大学天文学家一组天文学家的确认,协调世界时(UTC)2021年10月15日13点24分,一颗小天体一头撞上了木星,在留下一道明亮的闪光之后,木星迅速地吞噬了这颗小天体,而日本的一位业余天文学家幸运地拍摄到了这一幕(如下图所示)。

观测数据显示,此次撞击事件发生在木星北半球的低纬度区域,撞击产生的闪光持续了大约4秒钟时间,在可见光和红外线波段下非常明亮。

需要指出的是,因为木星的质量是地球的大约318倍,体积更是地球的大约1300倍,所以尽管此次撞击在木星上似乎毫不起眼,但假如发生在地球上,人类可能就要倒霉了。

虽然天文学家目前还不能确定此次撞击木星的小天体的具体信息,但可以确定的是,木星又逮住了一颗“四处乱飞”的小天体,无形中又帮助地球解决了一个潜在的威胁。

为什么要说“又”呢?原因很简单,那就是这样的事件已经发生过很多次了,实际上,就在(协调世界时)2021年9月13日22点39分的时候,木星才刚刚逮住过一颗小天体(下图为一位来自巴西的业余天文学家在当时拍摄到的画面)。

在一个多月的时间之内,木星就接连逮住了两颗小天体,这种频率是可以说相当高了,由此可见,作为“地球的守护神”,木星果然不是浪得虚名。看到这里可能有人要问了,既然木星是一颗气态巨行星,那为什么小天体没有直接穿过木星,而是会与木星发生撞击呢?

这主要有两个方面的原因,一是木星的密度比较高,其平均密度约为1.326克/立方厘米(比水的密度还高),并且其密度是从外向内不断递增的,当达到一定深度的时候,木星内部的强大压强甚至可以使氢气发生相变,将它们压成具有金属的特性的“金属氢”,而即使是木星表面的大气层,其密度也比地球大气层高很多。

另一方面,在太阳系中“四处游荡”的小天体本身的速度就不低,通常都可以达到每秒钟十几公里,而当它们被木星逮住之后,又会受到木星强大引力的加速作用,其速度往往可以达到每秒钟好几十公里(例如当年的“苏梅克-列维9号”的碎片冲向木星的速度就高达每秒钟58公里)。

如上图所示,小天体以如此高的速度冲进木星的大气层,就会与气体发生激烈的相互作用,其温度以及受到的压强也会迅速升高,而当它进一步接触到木星大气层更深处的浓密气体时,就会在更高的温度和压强下瞬间爆炸(此时的情况其实与直接撞上岩石已经没有多大的区别),并释放出大量的能量。

结语

木星是太阳系中遭受小天体撞击频率最高的行星,根据天文学家的估算,在木星上每年会发生10至65次可观测的小天体撞击事件,只不过由于观测条件的限制,我们在地球上每年只能观测到4至25次,总而言之,“地球的守护神”这个称号,木星是当之无愧的。


好了,今天我们就先讲到这里,欢迎大家关注我们,我们下次再见。

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