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沉睡3万年的史前病毒复活!科学家:北极永冻土无法锁住!

 火星科普 2022-06-28 发表于浙江

在加拿大北极圈附近,人们在永冻土中发现了一具保存非常完好的猛犸象尸体。科学家分析,这只猛犸象来自于3万年前的冰河时期。这已经不是第一次在永冻土中挖出史前动物尸体,随着全球变暖,这种现象变得越发普遍。

这只猛犸象的体长约为1.4米,它是一只雌性猛犸象幼崽。人们把这只小猛犸象命名为“Nun cho ga”,这在当地Hän语言中的意思是“大只的动物宝宝”,它是目前在北美发现的最为完整的猛犸象遗体。

猛犸象身披长毛,长有非常长的象牙,它们的体型类似于现代非洲象。成年雄性猛犸象的肩高在2.7至3.4米之间,体重可达6吨。成年雌性猛犸象的肩高为2.6至2.9米,体重约为4吨。

猛犸象最早出现在500万年前上新世早期的非洲,后来不断向北迁移,逐渐覆盖了欧亚大陆的大部分地区,并且又扩散到美洲。直到大约4000年前,猛犸象走向灭绝。

此次发现的猛犸象遗体保存相当完好,皮肤和毛发都是清晰可见,这在已发现的冰河时期动物化石中非常罕见。这只猛犸象幼崽估计只有一个月大,当时它不小心陷入了泥沼中,最终被冰冻于永冻土之中。

随着近年来全球气温不断升高,北极圈的永冻土正在逐渐融化,让一些史前动物遗体重见天日,其中就包括此次发现的猛犸象幼崽。除此之外,永冻土融化后,还让史前病毒再次复苏。

过去几十年来,科学家在北极圈的永久冻土中发现了几种巨型病毒,如果冻结住它们的永冻层融解,这些病毒可能会被重新唤醒……

在2015年,研究人员在西伯利亚发现了一种沉睡了三万年的史前巨型病毒,这是一种拟菌病毒,它们在实验室中成功感染了变形虫。大约十年前,科学家在俄罗斯冻原的融化层中发现了第一种拟菌病毒,经过测试发现这种病毒拥有1,200个基因样本,这是传统病毒的两倍。相比之下,艾滋病毒仅有9个基因。

最近,有研究人员认为,永冻层融解很可能会复苏这些沉睡的巨型病毒,将可能会感染人类。虽然这听起来像是恐怖片,但现在还不用太担心,毕竟还没有出现这样的情况。

根据《纽约时报》科学专栏作家Carl Zimmer最近的一本著作《病毒星球》(A Planet of Viruses),这些病毒复活并使人类患病的可能性不大,因为这些特殊的病毒一般会感染变形虫。西伯利亚永冻土没有爆发出人类病原体,这并不是说病毒不会出现,但我们应该更加关注那些在活体动物之间传播的诸多病毒。

大部分这些巨型病毒是在实验室中解冻了北极冰样本之后发现的,它们并没有把自己解冻出来。此外,科学家还发现这些病毒在古代爆发的可能性也是非常低。

但这并不意味着最近的发现是无用的。相反,这些古老的巨型病毒让科学家认识到关于病毒性质的有价值东西,此前科学家认为病毒相当小而简单。它们比普通病毒大30倍,与细菌的大小相当。除了不寻常的大小外,新发现的拟菌病毒与绝大多数病毒的不同之处在于,它们拥有超过500个基因可以指导蛋白质的合成。

常规病毒在严格意义上不被认为是活着的,但是这些巨型病毒似乎具有一些生命特征,如功能性代谢。如果科学家要重新评估病毒的特征,那么可以参考一下这些被复苏的古老病毒。

虽然目前看来相安无事,但是人类还是要提防这些沉睡的古老病毒。尽管它们被唤醒之后可能不会直接感染人类,但如果经过不断地基因突变,那它们或许会给世界带来灾厄。

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